Parientes de primates del tamaño de un gato vivieron en el Ártico hace 52 millones de años

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Un análisis de fósiles encontrados en el norte de Canadá ha revelado que dos primates previamente desconocidos vivían sobre el Círculo Polar Ártico hace 52 millones de años, según una nueva investigación.

El coautor del estudio, el Dr. Dr. Chris Beard es Profesor Distinguido de Ecología y Biología Evolutiva en la Universidad de Kansas y curador principal en el Instituto de Biodiversidad y el Museo de Historia Natural de la universidad.

Dos especies hermanas vivían en lo que ahora es la isla Ellesmere en el norte de Canadá. Los primeros primatomorfos conocidos, o parientes de los primates, vivían en latitudes al norte del Círculo Polar Ártico, según un estudio publicado el miércoles en la revista. MÁS UNO.

Dos especies se denominan Ignatius mckennai e Ignatius dawsonae.

«Para tener una idea de cómo se ve Ignatius, imagina un gato doméstico del tamaño de la mitad de un limón y una ardilla», dijo Beard. «A diferencia de los primates vivos, Ignatius tenía ojos a los lados de la cabeza (en lugar de mirar hacia adelante como los nuestros) y los dedos de las manos y los pies tenían garras en lugar de garras».

Cuando los investigadores examinaron los fragmentos fósiles, las mandíbulas y los dientes de Ignatius parecían diferir de los de otros primatomorfos que vivían en las regiones del sur de América del Norte.

«Lo que he estado haciendo durante los últimos dos años es tratar de entender qué están comiendo y si están comiendo cosas diferentes a las de sus contrapartes de latitudes medias», dijo la autora principal del estudio, Kristen Miller. Instituto de Biodiversidad de Kansas y Museo de Historia Natural.

Los primatomorfos del Ártico han desarrollado características especiales en sus mandíbulas y dientes que les permiten comer alimentos duros como nueces y semillas, a diferencia de su dieta preferida de frutas maduras. Esta adaptación física fue posible porque durante la mitad del año, la especie vivía en la oscuridad del invierno ártico, cuando encontrar comida era extremadamente difícil.

«Creemos que este fue el mayor desafío físico del entorno antiguo para estos animales», dijo Beard.

Los hallazgos también se pueden usar para comprender cómo los animales se adaptan y evolucionan en medio de períodos de cambio climático, al igual que las especies que enfrentan la crisis climática provocada por los humanos en la actualidad.

Los investigadores creen que los primatomorfos evolucionaron a partir de una especie ancestral que emigró al norte. Desde partes del sur de América del Norte. Según Miller, se han encontrado fósiles similares en Wyoming, Texas, Montana y Colorado.

«Nunca se han encontrado parientes de primates en latitudes tan extremas», dijo Miller. «Por lo general, se encuentran en regiones tropicales alrededor del ecuador. Pude hacer un análisis filogenético que me ayudó a comprender cómo los fósiles de la isla de Ellesmere están relacionados con las especies que se encuentran en las partes medias de América del Norte».

Beard dijo que el ancestro común de las dos especies de Ignatius pudo haber llegado a la isla de Ellesmere hace 51 millones de años. En ese momento, era una península dentro del Océano Ártico de partes adyacentes de América del Norte.

Los difuntos paleontólogos del Museo Carnegie de Historia Natural de Pittsburgh, el Dr. Mary Dawson y el Dr. en el Museo Americano de Historia Natural. Ignatius McKennay e Ignatius Dawsonay llevan el nombre de antiguos colegas y mentores de Malcolm McKenna. Nueva York, y ambos trabajaron extensamente en Ellesmere Island.

Durante estos tiempos antiguos, el Círculo Polar Ártico era un lugar cálido y hospitalario para la vida. Calentamiento Global El área era muy calurosa y húmeda con un ambiente pantanoso. Las temperaturas más cálidas durante este período impulsaron a los antepasados ​​​​de Ikonsius a trasladarse al norte.

«Las temperaturas invernales pueden haber sido heladas durante un corto período de tiempo, pero sabemos que nunca hubo una temperatura de congelación constante porque los cocodrilos que se encuentran en la isla de Ellesmere no pueden sobrevivir a las heladas prolongadas», dijo Beard. «Durante el verano, las temperaturas alcanzaron los 70 grados Fahrenheit».

A pesar de las temperaturas más cálidas, los primatomorfos aún tenían que adaptarse para sobrevivir en su exclusivo ecosistema del norte. Crecieron más que sus primos del sur, que se parecían a las ardillas; Tal crecimiento generalmente ocurre en los mamíferos que viven en las latitudes del norte porque ayuda a mantener la temperatura corporal central necesaria, dijo Beard.

«(Los hallazgos) nos dicen que esperemos cambios dramáticos y dinámicos en el ecosistema del Ártico a medida que cambia frente al calentamiento continuo», dijo Beard. «Algunos animales que actualmente no habitan el Ártico colonizarán el área, y algunos se adaptarán a su nuevo entorno de manera similar a Ignatius. Del mismo modo, podemos esperar que algunos de los nuevos colonizadores se diversifiquen en el Ártico, tal como lo hizo Ignatius. »

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