Desechos espaciales: el 'satélite abuelo' ERS-2 cae a la Tierra

  • Por Jonathan Amós
  • reportero científico
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Obra de arte: Los satélites europeos de teledetección de la Tierra pesaban alrededor de 2,5 toneladas en el momento de su lanzamiento

Un satélite europeo pionero caerá a la Tierra en cuestión de horas.

ERS-2 era un observatorio de última generación cuando se lanzó en 1995 y desarrollaba tecnologías que ahora se utilizan habitualmente para monitorear el planeta.

La Agencia Espacial Europea (ESA) dice que la mayor parte del satélite de dos toneladas se quemará durante su descenso.

Es probable que algunas de las piezas más robustas resistan el calor extremo generado durante el buceo a alta velocidad, pero es menos probable que estas piezas golpeen y causen daños en áreas habitadas.

Podrían aterrizar en cualquier parte del mundo, pero como gran parte de la superficie de la Tierra está cubierta por el océano, es probable que los desechos que quedan en la superficie se pierdan en el océano.

«Y cabe destacar que ninguno de los elementos que pueden volver a entrar en la atmósfera (y alcanzar la superficie) es radiactivo o tóxico», afirmó Mirko Albani, de la División Terrestre de Observación de la Tierra de la ESA.

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Temperatura de la superficie del mar: el seguimiento climático actual le debe mucho al programa ERS

La agencia lanzó dos satélites idénticos de teledetección terrestre (ERS) en la década de 1990. Eran los observadores planetarios más sofisticados de su época y llevaban un conjunto de instrumentos para monitorear los cambios en la tierra, los mares y el aire.

Supervisaron las inundaciones, midieron las temperaturas continentales y de la superficie del mar, detectaron el movimiento de los campos de hielo y sintieron las deformaciones del terreno durante los terremotos.

Y ERS-2, en particular, introdujo una nueva capacidad para evaluar la capa protectora de ozono de la Tierra.

«Absolutamente», dijo el Dr. Ralph Korte. «En términos de tecnología, se puede trazar una línea directa desde ERS hasta los satélites europeos Copernicus/Sentinel que observan el planeta hoy. ERS es donde comenzó», dijo a BBC News el director de desarrollo empresarial de observación de la Tierra de Airbus.

La Dra. Ruth Mottram es glacióloga del Instituto Meteorológico Danés. Recuerda la revolución que supuso la ERS a su disciplina.

«Cuando era estudiante universitario en los años 90, nos dijeron que las capas de hielo eran tan frías y estables que no iban a cambiar mucho; pasarían décadas antes de que viéramos cualquiera de los tipos de cambios que estábamos viendo. «Esperando. Mire el resultado del cambio climático, y la ERS en realidad dice que eso no es cierto, y que ya han ocurrido grandes cambios. «

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Dornier de Alemania (ahora Airbus) lideró la flota de satélites ERS

ERS-2 fue el primero en llegar a casa de los dos. Inicialmente situado a una altitud de 780 km sobre la Tierra, los ingenieros agotaron sus últimas reservas de combustible en 2011 para reducir su altitud a 570 km. Se esperaba que la atmósfera superior arrastrara la nave espacial a su destrucción en unos 15 años.

Esta predicción se cumplirá el miércoles por la tarde GMT.

Es difícil decir exactamente cuándo y dónde. Depende de la densidad de la atmósfera superior afectada por la actividad solar.

Dado el tamaño de la órbita del satélite alrededor de la Tierra, podemos decir con certeza que el reingreso se producirá entre 82 grados norte y sur.

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El observatorio australiano HEO sigue el linaje del ERS-2

Aquellos fragmentos que impacten al planeta pueden incluir paneles internos y algunas partes metálicas como tanques de combustible y presión.

El elemento que tiene potencial para crearse de alguna forma en la atmósfera es una antena para un sistema de radar de apertura artificial construido en Inglaterra. La antena tiene una construcción de fibra de carbono que puede soportar altas temperaturas.

Cuando se lanzó ERS-2, las directrices para la mitigación de desechos espaciales eran muy laxas. Se consideró aceptable devolver la nave espacial redundante a casa dentro de los 25 años de funcionamiento.

La nueva Carta Cero Escombros de Isa Recomienda que el plazo para su disposición no supere los cinco años. Y sus futuros satélites se lanzarán con el combustible necesario y la capacidad de impulsarse para salir de órbita en un corto periodo de tiempo.

La razón es obvia: ahora que se han puesto en órbita tantos satélites, El potencial de conflicto está aumentando. El ERS-1 falló repentinamente antes de que los ingenieros pudieran reducir su altitud. Todavía está a 700 km sobre la Tierra. A esa altura pueden tardar 100 años en caer de forma natural.

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Falla de Hayward en California: interferometría de radar y mapeo del movimiento de rocas como pionero del ERS

La empresa estadounidense SpaceX, que actualmente explota satélites operativos en órbita (más de 5.400), anunció recientemente que derribará 100 de ellos tras descubrir un error que «aumenta la probabilidad de fallo en el futuro». Quiere deshacerse de la nave espacial antes de que cualquier problema complique la misión.

Dijeron: «La acumulación de desechos masivos en la órbita terrestre baja continúa sin cesar; el 28% de los desechos masivos de períodos largos actuales han quedado en órbita desde principios de siglo.

«Estas acumulaciones masivas incontroladas muestran el potencial de crear desechos masivos para miles de satélites recientemente desplegados que alimentan la economía espacial mundial».

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